Už od roku 1942 představovala jedno z lákadel přírodovědného muzea ve městě Cleveland v severoamerickém státě Ohio dochovaná část kostry dinosaura, který vypadal jako malý tyranosaurus.

V roce 1988 na ni zaměřil svou pozornost tým paleontologa Roberta Bakkera a jeho bádání dospělo k provokativnímu závěru: jde o prvního známého člena nového dinosauřího druhu, který vědci pojmenovali jako Nanotyrannus.

V roce 2001 pak další vědecký tým objevil téměř kompletní kostru malého tyranosaura poblíž amerického města Ekalaka v Montaně. Nacházela se na bohatém a intenzivně studovaném nalezišti známém jako Hell Creek. Vědci pojmenovali nalezený skelet (zvířete jen o málo většího než tažný kůň) jako Jane, na rozdíl od Bakkerova týmu však netvrdili, že jde o nový druh, ale klasifikovali svůj objev jako nedospělého Tyranosaura rexe. Menší část odborníků ale trvala na tom, že i Jane patří k nově klasifikovanému druhu Nanotyrannus. Poukazovali přitom na stavbu její lebky a kostí, která se podle nich lišila od dospělého Tyranosaura rexe.

Dinosaurus pod mikroskopem

Vyřešit tento spor se rozhodl tým pod vedením paleontoložky Holly Woodwardové z oklahomské Státní univerzity. Ten podrobil vzorky z vnitřku holenní kosti a ze stehenních kostí Jane mikroskopické analýze a stejným způsobem analyzoval i původní méně kompletní sadu kostí z clevelandského dinosaura, známého jako Petey. Touto "paleohistologickou" metodou došel k závěru, že oba dinosauři jsou nedospělí jedinci druhu Tyranosaurus rex, nikoli zralí představitelé nového dinosauřího rodu.

"Existence druhu Nanotyrannus se jeví jako velmi nepravděpodobná," uvedl Woodwardové tým ve studii, kterou publikoval ve středu 1. ledna v časopise Science Advances.

"Na zkamenělých kostech je skvělé to, že ztvrdne celá kost až po mikroskopickou velikost. Můžeme z nich odvodit míru růstu i věk a úroveň vyspělosti jedince," uvedla Woodwardová v rozhovoru s francouzskou tiskovou agenturou AFP.

Vědci odebrali z kostních vzorků velmi jemné plátky, tenké až k průsvitnosti, které podrobili detailnímu mikroskopickému průzkumu. Velikost krevních cév naznačila, že oba dinosauři se v době své smrti stále ještě nacházeli ve fázi rychlého růstu. Kdyby totiž byli dospělí, nebylo by jejich prokrvení tak výrazné.

Tým byl také schopen spočítat růstové "letokruhy" v kostech obou zvířat, z nichž lze odvodit věk podobně, jako se určuje z letokruhů poražených stromů. Podle nich Jane zahynula ve věku třinácti let, Petey coby patnáctiletý.

Koster mláďat je jen pár

Podle webu Science Alert studie vyplňuje některé mezery v poznání zhruba dvacetiletého období od vylíhnutí dinosaura z vejce po dosažení jeho dospělosti. 

Jane, která vážila pouze jednu tunu, pravděpodobně uhynula ještě před vstupem do fáze exponenciálně rychlého růstu, během níž by vyspěla v dospělého dinosaura s hmotností těsně pod 10 tunami.

"Tyranosaura rexe miluje každý, je to pravděpodobně nejslavnější dinosaurus na světě, ale o jeho dospívání toho ve skutečnosti příliš mnoho nevíme. Ke zkoumání totiž máme převážně jen opravdu velké kostry," uvedla Woodwardová.

Na vině je i posedlost sběratelů fosilií toužících objevit co možná největší zachovalou kostru, v jejímž důsledku zůstávají menší exempláře skeletů stranou zájmu. 

Podle Woodwardové existuje ve světě bohužel jen pět až sedm dochovaných fosilií mladých tyranosaurů, z nichž některé se nacházejí v soukromých sbírkách, které jsou vědcům nepřístupné.