Kritická fáze letu byla zahájena již ve středu, ovšem ve čtvrtek došlo k pětihodinovému zpoždění, jehož smyslem bylo ujistit se, že všechny systémy Hajabusy 2 fungují správně. Sonda následně zahájila sestup ze své pozice ve výšce 20 kilometrů nad povrchem. 

"Hajabusa úspěšně přistála a odebrala vzorky," řekl manažer projektu Yuichi Tsuda, podle něhož proběhlo přistání v ideálních podmínkách. Kosmičtí inženýři vybrali pro odběr vzorků prostor označovaný jako L08-E1, který nachází mezi krátery Kontaro a Brabo v blízkosti rovníku. 

Pouhá vteřina

Po přistání sonda vystřelila rychlostí 300 metrů za vteřinu pětigramový projektil z tantalu. Částice asteroidu, které se po nárazu vymrštily, poté vysála speciální sací trubice. Následně začala sonda znovu stoupat. Celá procedura trvala pouhou jednu vteřinu a proběhla automaticky, dálkové ovládání ze Země by totiž trvalo velmi dlouho. 

Japonská kosmická agentura plánovala operaci již na říjen loňského roku. Po bližším zkoumání však zjistila, že povrch asteroidu je mnohem drsnější, než se čekalo. Nacházejí se zde totiž povětšinou velké těžké balvany. Inženýři potřebovali hladký a pokud možno rovný prostor. Původně také počítali s plochou o průměru asi 100 metrů, nakonec se však museli spokojit s kruhem o průměru šest metrů. 

Vzorkovací část, která vyčnívá ze spodní části kosmické lodi, je dlouhá jeden metr. Podle vědců tak bylo zásadní, aby na místě přistání nebyly žádné balvany o vyšší než 50 centimetrů. Chtěli tak snížit pravděpodobnost, že by přístroj narazil do skály. 

Odebrané vzorky by mohly zodpovědět otázky týkající se počátku sluneční soustavy. "Již rozumíme tomu, jak asteroidy bohaté na uhlík migrují a následně se dostanou do blízkosti Země. Vzorky z Ryugu nám však umožní prozkoumat jeho historii," říká pro BBC profesor Alan Fitzsimmons z univerzity v Belfastu.

Vznik života na Zemi

"Nyní je jasné, že většina vody ze Země nepocházela z komet v počátcích sluneční soustavy. Věříme, že asteroidy bohaté na uhlík mohou mít ve své struktuře značné množství vody. Je tak možné, že asteroidy tohoto typu přinesly na Zem jak vodu, tak i organický materiál pro vznik života. Tyto vzorky tak budou klíčové," dodává. 

V rámci této mise však proběhnou ještě další dva pokusy, které jsou na programu v nadcházejících měsících. Vědci rovněž chtějí získat materiál z hloubky asteroidu, přičemž proces proběhne podobným způsobem. Z výšky 500 metrů vystřelí projektil, který vytvoří kráter, z jehož dna sonda vzorky opět vysaje. 

Japonští inženýři je však budou moci zanalyzovat až v roce 2020, kdy se pomocí návratové kapsle dopraví zpět na Zem.