Živočich dostal jméno podle mořské příšery nazývané cthulhu, kterou vytvořil americký básník a autor fantasy, sci-fi a především hororů Howard Phillips Lovecraft (1890 - 1937). Podle něj se jednalo o extrémně odpudivou a bizardní kreaturu a zároveň jednoho z prastarých bohů, kteří Zemi obývali dávno před člověkem.

„Příslušníci druhu sollasina cthulhu měli 42 stopkových chapadel, tělo skládající se z velkého množství tvrdých destiček a ústa obklopená pěticí velkých zubů,“ řekl serveru Newsweek hlavní autor studie Imran Rahman, který působí na oxfordské univerzitě.

Ačkoli nově nalezený tvor silně připomíná mořského ježka, ve skutečnosti patřil do již zaniklé skupiny ostnokožců, vzdálených příbuzných dnešních sumýšů neboli „mořských okurek“. Ti se vyznačují válcovitým protáhlým a měkkým tělem, přičemž kolem ústního otvoru mají velké množství chapadel, které se často ještě větví. Zpravidla se živí filtrováním substrátu nebo požíráním sedimentů, které se nacházejí na mořském dně.

Výjimečně dobře zachovaná fosílie byla nalezena na začátku roku 2000, její podrobnější zkoumání však bylo zahájeno až na konci roku 2016, kdy se ji podařilo zrekonstruovat ve virtuální podobě. „Až na základě této rekonstrukce jsme zjistili, že se jedná o dosud nepoznaný druh,“ vysvětlil Rahman.

Mezinárodní tým paleontologů přitom dokázal vytvořit přesnou 3D rekonstrukci nalezené fosílie. Vědci tak byli schopni identifikovat a popsat i měkké vnitřní tkáně, které až dosud nebyly ve fosilii podobného typu pozorovány.

„Poté, co se nám podařilo rekonstruovat vnitřní anatomii této již neexistující skupiny ostnokožců, jsme odhalili jejich příbuznost s moderními sumýši. Naše analýza zároveň dokazuje, že v během rané evoluce sumýšů, ke které došlo přibližně před 400 miliony let, jejich kostra postupně zakrněla,“ dodal Rahman.

Úžasný plavec s velkým penisem

Jak ale zdůraznil server Newsweek, fosilie druhu sollasina cthulhu je pouze jedním z mnoha významných fosilních objevů, které byly nalezeny v západoanglickém hrabství Herefordshire, jež leží na hranici s Walesem.

Například v roce 2003 objevila čtveřice paleontologů z Velké Británie a USA vedená Davidem Siveterem dosud nejstaršího pravěkého živočicha, o němž lze s jistotou říct, že byl samcem. Pouze pětimilimetrový tvor z řádu lasturnatek, kterého vědci datovali do doby před 425 miliony let, dostal jméno Colymbosathon ecplecticos, tedy „úžasný plavec s velkým penisem“.