Nová teorie zřejmě ještě prohloubí spor o to, z jakého důvodu dinosauři před zhruba 66 miliony let vymřeli. Zatímco někteří vědci přičítají jejich zánik pouze notoricky známému dopadu obřího asteroidu do oblasti dnešního Mexického zálivu, podle jiných muselo být příčin víc.

Prudké sopečné erupce začaly podle těchto názorů minimálně několik desítek tisíc let před dopadem meteoritu a láva, kterou uvolnily, tak výraznou měrou přispěla k tomu, že pozdější kataklyzmatická událost dopadla tak katastrofálně a vyhubila tři čtvrtiny veškerého života na Zemi.

Skořápky mlžů hovoří

Vědci při práci na současné studii, publikované v titulu Nature Communications, prozkoumali zkamenělé skořápky mlžů z celého světa a zjistili, že na hynutí tehdejších živočišných i rostlinných druhů se mohl podílet i globální nárůst rtuti a oxidu uhličitého v ovzduší, k němuž došlo právě v důsledku dlouhodobých sopečných výbuchů.

Průběh všech těchto událostí trval bezmála milion let a zásadním způsobem ovlivnil masové vymírání velké části západní Indie během období křídy a paleogénu. Vědci pojmenovali daný jev jako tzv. dekánské pasti podle Dekánské plošiny, což je rozsáhlá náhorní plošina zabírající střední část Indického subkontinentu.

"Poprvé se můžeme podívat na různé klimatické a enviromentální dopady dekánských pastí pomocí analýzy konkrétního materiálu," uvedl ekolog Kyle Meyer z Michiganské univerzity, který prováděl výzkum.

Sopečné erupce jsou na Zemi největším producentem jedovaté rtuti, což je těžký stopový chemický prvek, který se v případě, že se dostane do oceánu, může hromadit v organické hmotě. Snadno ji totiž může absorbovat fytoplankton, tedy planktonní společenstvo jednobuněčných fotosyntetizujících mikroorganismů, který tvoří hlavní složku potravy měkkýšů. 

Vědci nyní využili jejich zkamenělé skořápky jako indikátory dávné kvality vody a teploty a došli k závěru, že tzv. dekánské pasti neboli intenzivní dlouhotrvající sopečné erupce měly hluboký, trvalý a globální klimatický i ekologický dopad. 

"Rtuťové anomálie se už našly v usazeninách, ale až dosud se nikdo nezabýval jejich přítomností ve skořápkách mlžů," tvrdí geochemička Sierra Petersenová z Michganské univerzity. 

Podle ní nová studie dokázala, že dosavadní zkoumání usazenin nebylo úplné, protože nezohlednilo v někdejších globálních klimatických změnách právě vliv rtuťových emisí.

Autoři nové studie se proto zaměřili na zkamenělé skořápky pradávných živočichů z Antarktidy, Alabamy, Aljašky, Kalifornie, Washingtonu, Argentiny, Indie, Egypta, Libye a Švédska, a u všech měřili hladiny oxidu uhličitého a rtuti v různých vývojových etapách Země včetně pozdní křídy, pleistocénu a současnosti.

Jejich zjištění naznačují, že zhruba čtvrt miliardy let před masovým vyhynutím tehdejších forem života došlo k náhlému oteplení planety. To se navíc časově shoduje s nárůstem hladiny rtuti někdy před 68 až 70 miliony let, kdy byla sopečná činnost tak intenzivní, že v dochovaných sedimentech vytvořila až sto metrů tlustý lávový koberec. 

Podoba s dneškem

Podle autorů je "velmi sugestivní", že tyto klimatické změny způsobily emise sopečného oxidu uhličitého. Když porovnali data z pradávných jevů s těmi místy ve Spojených státech, která jsou nejvíce zamořena rtutí a kde už nelze kvůli ní lovit ryby, byli prý šokováni vzájemnou podobností.

"Neuvěřitelně nás překvapilo, když jsme v obou epochách nalezli totéž - teplota moře ukazovala na náhlé oteplení a také koncentrace rtuti v prastarých vzorcích odpovídala současnému znečištění ovzduší rtutí v místech s velkou koncentrací moderního průmyslu," uvedl Meyer, který nyní působí na Portlandské státní univerzitě.

Na to, aby se dalo potvrdit, že dinosaury otrávila a zahubila právě rtuť v ovzduší, je podle vědců zatím brzy, přesto však považují novou studii za přínos. K potvrzení jejích výsledků však budou potřeba ještě další a podrobnější analýzy tehdejšího života. Přesto se však podle nich zdá, že podrobnější studium zkamenělin někdejších mořských živočichů může nabídnout nový pohled na dávné klimatické změny i na hromadné vymírání živočišných druhů.