VSS Unity odstartuje z kosmodromu Spaceport America u města Truth or Consequences v Novém Mexiku. Do předpokládané výšky kolem 15 kilometrů loď vynese mateřský letoun VMS Eve. Pak se raketoplán oddělí, zažehne vlastní motory a strmě vystoupá k hranici 90 kilometrů.

Při dosažení nejvyššího bodu letu zažije posádka několikaminutový stav beztíže. Poté se stroj pozvolna snese zpět a přistane na dráze kosmodromu Spaceport America, z níž s nosným letounem odstartoval. Pokud vše půjde podle plánu potrvá celý let půldruhé hodiny.

Bude to už dvaadvacátý letový test VSS Unity. Tři z dosavadních jednadvaceti se uskutečnily s lidmi na palubě. Tentokrát to však bude první let s plnou, šestičlennou posádkou. Tvořit ji mají dva piloti a čtyři "specialisté mise", mezi nimiž bude i Branson.

Jeff Bezos a Wally Funková
S Bezosem poletí i pilotka Funková. Stane se nejstarším člověkem ve vesmíru

Virgin Galactic už dříve sdělila, že počítá se zahájením svých vesmírných komerčních služeb v příštím roce. Předcházet by tomu ale měly ještě dva zkušební lety.

Jeff Bezos po oznámení, že šéf Virgin Galactic poletí dřív než on, význam snažení svého konkurenta snížil. Poukázal na to, že Branson se vlastně do vesmíru nepodívá. Raketoplán VSS Unity totiž stejně jako při žádném dosavadním letu ani tentokrát nepřekoná výšku 100 kilometrů, což je všeobecně uznávaná hranice začátku vesmíru.

"Jen čtyři procenta světa uznávají nižší hranici 80 kilometrů, nebo 50 mil, jako začátek vesmíru," konstatovala Bezosova Blue Origin na svém twitteru. A dodala, že její raketa New Shepard létá nad sto kilometrů, což je "jedna z mnoha výhod létání s Blue Origin".

S Bezosem poletí do vesmíru 82letá průkopnice letectví

Dvaaosmdesátiletá průkopnice v letectví Wally Funková se za tři týdny stane nejstarším člověkem, který kdy cestoval do vesmíru. Zakladatel společnosti Blue Origin a nejbohatší muž světa Jeff Bezos si ji totiž vybral jako čestného hosta své první výpravy do vesmíru. Informuje o tom agentura AP.

Start čínské vesmírné lodi Šen-čou 12 z kosmodromu Ťiou-čchüan v poušti Gobi v Číně, 17. června 2021.
Čínská loď Šen-čou 12 dopravila posádku do vesmíru. Úkolem je dokončení stanice

Bývalá americká pilotka byla první ženou, která se stala vyšetřovatelkou letecké bezpečnosti amerického Národního úřadu pro bezpečnost v dopravě (NTSB) a první inspektorkou amerického Federálního úřadu pro letectví (FAA). Na svém kontě má podle svých slov přes 19.600 letových hodin a naučila více než 3000 lidí pilotovat. Začátkem 60. let byla nejmladší ze 13 žen, které prošly stejně náročnými testy jako sedm astronautů prvního amerického pilotovaného kosmického programu Mercury. Všichni astronauti byli tehdy muži, soukromě financovaný program pro ženy byl zrušen, a Funková se tak do vesmíru nepodívala.

Raketa New Shepard má odstartovat ze západního Texasu 20. července. Její let má být přelomovým okamžikem v úsilí amerických firem o novou éru komerčních letů do vesmíru. Do kosmu Funková poletí spolu s Bezosem, jeho bratrem Markem a vítězem aukce, který za místo na palubě zaplatil 28 milionů dolarů (603 milionů Kč) a jehož jméno dosud nebylo zveřejněno.

Let potrvá zhruba deset minut. Do dvou minut od startu raketa zrychlí na 3700 kilometrů za hodinu. Stav beztíže má nastat po zhruba třech minutách, než loď vystoupí k hranici vesmíru ve výšce 100 kilometrů. Modul pak znovu vstoupí do zemské atmosféry a přistane, brzděn velkými padáky, v texaské poušti.

Umělecká představa události GRB 190114C, tedy exploze gama záblesku z galaxie vzdálené 4,5 miliardy světelných let, nacházející se poblíž souhvězdí Fornax. Událost byla zaznamenána v lednu 2019
Záhada černých děr ve vesmíru: vědci našli důkaz, že z nich lze získat energii

Společnost Blue Origin naposledy loď testovala v polovině dubna. Před návratem na Zemi vystoupila do 105 kilometrů.Zkušební let však zůstal bez posádky, takže raketa New Shepard dosud s lidmi na palubě neletěla.

Funková ve videu, které Bezos zveřejnil na instagramu, neskrývala nadšení z nadcházejícího dobrodružství. "Nikdy mi nic nestálo v cestě," poznamenala. "Říkali:\'jsi dívka, to dělat nemůžeš\'. Odpověděla jsem:\'Víte co, nezáleží na tom, kdo jste. Pořád to můžete dělat, pokud chcete, a já ráda dělám věci, které nikdo předtím nedělal\'," dodala.

"Nikdo nečekal déle," uvedl Bezos. "Nastal čas. Vítejte v posádce, Wally. Těšíme se, že s námi 20. července poletíte jako náš čestný host," poznamenal.

Ve věku 82 let se Funková stane nejstarším účastníkem vesmírné výpravy. Dosavadním držitelem rekordu byl astronaut John Glenn, který v roce 1962 jako první Američan obletěl zeměkouli a do vesmíru se znovu podíval v roce 1998 ve svých 77 letech na palubě raketoplánu Discovery. Glenn zemřel v roce 2016 ve věku 95 let.