Vesmírný dalekohled zahájil svou činnost v roce 2009 a od té doby objevil více než 2600 planet, které se nachází mimo naší sluneční soustavu. Mnohé z nich by podle vědců mohly být slibným místem pro život. 

Překonal očekávání

"Už v první misi překonal teleskop Kepler naše očekávání a položil základy pro další zkoumání a hledání života ve sluneční soustavě i mimo ni," řekl Thomas Zurbuchen, správce ředitelství NASA. "Nejen, že nám to ukázalo, kolik planet se kolem nás nachází, ale stvořil zcela novou oblast výzkumu. Jeho objevy ukázaly některé poznatky v novém světle," dodal.

Podle NASA ukázal teleskop různorodost planet, které se nacházejí v naší galaxii. Poslední analýzy jeho objevů dospěly k závěru, že 20 až 50 procent hvězd viditelných na noční obloze má zřejmě malé, možná skalnaté planety velikostně podobné Zemi, které se nacházejí v takzvaných obyvatelných zónách.

To znamená, že obíhají v takové vzdálenosti od svých mateřských hvězd, kde by kapalná voda – životně důležitá složka života, jak ji známe – mohla na povrchu planety vytvářet vodní plochy.

Díky Keplerovi také známe mnoho informací o těchto vzdálených planetách. "Když jsme před 35 lety koncipovali tuto misi, nevěděli jsme o žádné planetě, která se nachází mimo naší sluneční soustavu," uvedl William Borucki vedoucí výzkumný pracovník NASA. "Teď, když o nich víme, nabíráme nový kurz, který přináší mnoho příslibů pro budoucí generace," dodal. 

Zkoumání 150 tisíc hvězd

Mise sondy Kepler o hmotnosti 1039 kilogramů se původně plánovala na 3,5 roku. Během této doby nepřetržitě zkoumala 150 tisíc hvězd v souhvězdí Labutě. Po čtyřech letech, kdy byly splněny cíle primární mise, mechanické poruchy pozorování dočasně zastavily. Díky týmu projektu se podařilo funkčnost zařízení prodloužit v rámci rozšířené mise pod označením K2, během níž se množství sledovaných hvězd rozrostlo až na více než 500 tisíc.

„Kepler je jedinečný tím, že vyhledává pouze planety s přibližně stejnou velikostí a oběžnou dráhou jako má Země," uvedl Mario Perez, výzkumník programu Kepler. Hledá planety tak, že detekuje nepatrný pokles jasu hvězdy, k němuž dochází, když se před ním prolíná planeta. 

Zdroj: Youtube

Na bádání teleskopu Kepler v oblasti exoplanet navazuje další vesmírný dalekohled NASA. Jde o Satelit pro výzkum tranzitujících exoplanet (TESS), který byl vypuštěn letos v dubnu. 

Na jeho místo nastupuje TESS

„TESS funguje na stejném principu jako Kepler. Jeho hlavní devíza je ale v tom, že oskenuje zhruba třistapadesátkrát větší plochu než Kepler, takže najde mnohem víc exoplanet,“ řekl České televizi Marek Skarka ze stelárního oddělení Astronomického ústavu Akademie věd ČR.

Zatímco Kepler se ale zaměřoval především na méně jasné hvězdy, jejichž detekce byla jednodušší, TESS se bude věnovat zejména studii velmi jasných hvězd. Kvůli tomu je teleskop vybaven čtveřicí fotoaparátů se širokoúhlými objektivy s velkou clonou a obrazovými CCD snímači s celkovým rozlišením 64 megapixelů.

Americká vesmírná agentura NASA na svém internetovém portálu také sdělila, že se rozhodla ponechat dalekohled Kepler na jeho současné oběžné dráze kolem Slunce. Jde o trajektorii v bezpečné vzdálenosti za Zemí.