Dne 13. dubna 2029 by se měla na obloze objevit "hvězda", která bude zářit podobnou intenzitou jako hvězdy v souhvězdí Malý vůz, ale bude mnohem pohyblivější a také větší, zvlášť ve chvíli největšího přiblížení k Zemi. Půjde o planetku s názvem 99942 Apophis, která proletí neškodně kolem zeměkoule ve vzdálenosti asi 32 tisíc kilometrů. "Mezinárodní vědecká komunita věnující se výzkumu asteroidů nemůže být nadšenější," uvádí americká vládní agentura zodpovědná za vesmírný program NASA.

Zdroj: Youtube

"Velké přiblížení planetky Apophis v roce 2029 znamená pro vědu neuvěřitelnou příležitost. Budeme ji moci pozorovat optickými i radarovými teleskopy. S pomocí radarů bychom mohli vidět i několikametrové detaily jejího povrchu," uvedla Marina Brozovićová, radarová vědecká pracovnice NASA Jet Propulsion Laboratory v Kalifornii. Na konferenci nazvané Planetární obrana, uspořádané tento týden v College Park v Marylandu, diskutovali vědci dokonce i o hypotetické možnosti vyslat na asteroid misi. 

Neobvykle velký, neobvykle blízko

Planetka se stane viditelná pouhým okem nejdřív na noční obloze nad jižní polokoulí, kde poletí ve směru od východního k západnímu pobřeží Austrálie. Pak překoná Indický oceán, mine rovník a proletí nad Afrikou, stále západním směrem. Přeletí Atlantik a do sedmi večer by se měla objevit nad východním pobřežím Spojených států.

Podle NASA je neobvyklé, aby se k Zemi tolik přiblížil asteroid takové velikosti. Vědci sice už zaznamenali vesmírná tělesa prolétávající kolem naší planety v podobné vzdálenosti, ale většinou šlo o drobné asteroidy o velikosti pěti až deseti metrů, planetky o velikosti Apophisu jsou mnohem vzácnější a málokdy se dostanou k zeměkouli tak blízko.

Tým astronomů Národní observatoře Kitt Peak objevil Apophis poprvé v červnu 2004. Astronomové ho však byli schopni sledovat pouze dva dny, dalším pozorováním zabránily technické a povětrnostní problémy. Jako druhý zaznamenal planetku koncem téhož roku tým observatoře Siding Spring, sídlící na vrcholu stejnojmenné hory v Austrálii. Jeho pozorování vyvolalo docela rozruch - počáteční výpočty trajektorie dráhy asteroidu totiž naznačovaly, že by mohl s 2,7procentní pravděpodobností zasáhnout v roce 2029 Zemi. Další pozorování naštěstí tuto možnost vyloučila.

Poslouží obraně planety

Vědci nyní řeší otázku, jak blízkého průletu nad Zemí co nejlépe využít. Mimo jiné by se rádi dozvěděli, jak asteroid při průletu ovlivní zemská gravitace, zda se lze díky jeho těsnému přiblížení dozvědět víc o jeho vnitřní struktuře a zda bude možné vyslat k němu kosmickou loď. "Už víme, že blízké setkání se Zemí změní oběžnou dráhu planetky, ale podle našich modelů by mohlo ovlivnit i její otáčení kolem vlastní osy. Je možné, že v důsledku těchto změn dojde na asteroidu k nějakým povrchovým změnám, jako jsou například menší laviny," uvedl Davide Farnocchia, astronom NASA z centra laboratoře tryskových pohonů, specializujícího se na studia objektů v blízkosti Země (JPL’s Center for Near Earth Objects Studies - CNEOS). 

"Apophis je reprezentantem asi dvou tisícovek dnes známých potenciálně nebezpečných asteroidů. Jeho pozorování během jeho průletu v roce 2029 nás může dovést k důležitým vědeckým poznatkům, které by mohly být jednou využity k obraně planety před střetem s vesmírným tělesem," prohlásil ředitel CNEOS Paul Chodas.