„Je to nejbližší super-Země obíhající hvězdu podobnou Slunci,“ řekl Jian Ge, vedoucí studie a astronom z floridské univerzity. Objevená planeta je pak současně první super-Zemí, která byla nalezena v rámci projektu Dharma Planet Survey, který využívá 127centimetrový teleskop na vrcholu hory Mt. Lemmon v jižní Arizoně.

Super-země jsou hmotnější než Země, ale nejsou tak velké jako plynní obři. „Planeta je zhruba dvakrát větší než Země a svou hvězdu obíhá ve 42denním cyklu uvnitř optimální obyvatelné zóny,“ řekl Ge. Když je planeta uvnitř obyvatelné zóny své hvězdy, znamená to, že dostává tolik slunečního svitu, aby na jejím povrchu mohla existovat tekutá voda. To je zásadní pro vznik života tak, jak ho známe.

Nově objevená planeta obíhá kolem oranžově zbarvené hvězdy HD 26965, která je jen o něco chladnější a menší než naše vlastní Slunce. Podle Matthewa Muterspaugha, spoluautora studie a astronoma na Tennessee State University se našemu Slunci podobá i svým magnetickým cyklem a je srovnatelně stará. „Proto může být HD 26965 ideální hostitelskou hvězdou pro pokročilou civilizaci,“ dodal.

Předpověděli ji před 27 lety

Fanoušci Star Treku však znají hvězdu pod jiným jménem: 40 Eridani A. Tu si vybral autor Star Treku Gene Roddenberry jako hostitelskou hvězdu fiktivní planety Vulkán, domov Spocka, prvního a vědeckého důstojníka hvězdné lodi USS Enterprise, kterého v originálním televizním seriálu ztvárnil Leonard Nimoy.

V červenci 1961 označil Roddenbery, spolu s astronomy z Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, v dopise editorovi zveřejněném v americkém odborném časopise Sky and Telescope 40 Eridani A jako ideální domovskou hvězdu pro Vulkán. A nyní byla planeta objevena přesně tam, kde Roddenberry a astronomové Sallie Baliunasová, Robert Donahue a George Nassiopoulos předpokládali, že bude.

Podle vědců je cíl projektu Dharma Planet Survey hodně podobný tomu, co dělala posádka hvězdné lodi Enterprise. „Spock sloužil na hvězdné lodi Enterprise, jejímž posláním bylo objevovat nové světy, což sdílí s Dharma Planet Survey,“ uvedl Gregory Henry, spoluautor studie a astronom z Tennessee State University.

Výzkumníci také poukázali na to, že 40 Eridani A v souhvězdí Eridanus je vidět na noční obloze pouhým okem, což nelze říct o většině hostitelských hvězd exoplanet.