Hanák se narodil 27. února 1938 v Buchlovicích. Od roku 1967 pracoval jako redaktor časopisu Reportér, za normalizace se musel živit jako dělník, pracoval ve skladu obchodního domu Kotva i ve stánku pražské zoo. Někdejší člen komunistické strany z let 1963 až 1968 byl jedním ze signatářů Charty 77 a od ledna 1988 působil v samizdatových Lidových novinách, kde zůstal i poté, co se z nich stal v už svobodných poměrech legální deník.

Později stál u zrodu časopisu Týden, byl i redaktorem Svobodného slova. Mnoho let působil jako komentátor deníku Právo. V roce 2016 se po letech vrátil do Lidových novin, kde mu patřilo sobotní Poslední slovo. O žánr novinových sloupků se zasloužil, když mu dal podobu politicky aktuálního, vtipného a historicky poučeného krátkého komentáře s fejetonistickým půvabem.

"Odchod Jirky Hanáka je obrovskou ztrátou nejen pro čtenáře Lidových novin, jeho přátel a kolegy, ale i pro celou českou společnost," uvedl šéfredaktor Lidových novin István Léko na serveru Lidovky.cz. "Patřil do generace nesmírně vzdělaných, kulturních a nadaných novinářů, jejichž charakter zůstal vždy pevný, dával přednost duchovním hodnotám a nikdy nepodlehl volání divočiny," dodal.