Vědcům se podařilo se nalézt receptor nezbytně nutný k tomu, aby se parazit dostal do krvinek, kde se pak množí. Jeho zablokování by mohlo zastavit šíření nemoci v samém počátku. Vzájemné působení mezi proteinem nazvaným PfRh5 a receptorem v lidských červených krvinkách objevil vědecký tým prostřednictvím speciální technologie sledující vzájemné působení mezi buňkami.

Vědci se také pokusili zablokovat toto vzájemné působení v kulturách cizopasníků pěstovaných laboratorně v červených krvinkách. Zjistili, že s pomocí protilátky by jejich schopnost napadat buňky dokázali zcela ochromit.

"Náš výzkum zřejmě odhalil Achillovu patu ve způsobu, jak parazit napadá naše červené krvinky," řekl podle Reuters Gavin Wright, jeden z autorů studie. "Naše zjištění zcela změnila náš pohled."

Přes 90 procent obětí infekčního onemocnění pochází z Afriky, jedná se zejména o malé děti a těhotné ženy. Přenašečem na člověka je komár z rodu Anopheles. Vědci se vakcínu pokoušejí vyrobit po desetiletí. Bez vakcíny se doposud úsilí v boji proti této chorobě soustředilo na vývoj antimalarik a různých způsobů, jak infekci zabránit. Příkladem jsou mimo jiné ochranné sítě nad lůžky nebo insekticidy.

Experti v říjnu informovali o jiném pokroku v boji proti této nemoci, a to v podobě experimentální očkovací látky, která snižuje riziko onemocnění u malých dětí o polovinu.