Studie, která tento týden vyšla v časopise Proceedings of the National Academy of Sciences, jako původce nemoci označila druh densoviru. Řada densovirů je používána coby biologický prostředek boje proti škůdcům včetně švábů.

Námořní mikrobiolog Cornellovy univerzity Ian Hewson uvedl, že vědecký tým objevil vyšší množství virů v nemocných hvězdicích než ve zdravých a jejich množství stoupalo s postupující chorobou. Při injekčním vpravení materiálu z nemocných hvězdic do těla zdravých došlo k jejich infikování.

V tělech mořských hvězdic žijí tisíce bakterií a virů. Vědci ale začali podezírat virovou nákazu poté, co onemocněly hvězdice v akváriích, která čerpají vodu z oceánu. Nemocí se naopak nenakazily hvězdice v muzeích, kde vodu před napuštěním do akvária ošetřují ultrafialovým světlem, které viry zabíjí.

Hewson dodal, že vědci zatím nevědí, do způsobilo epidemické rozšíření viru; podle jeho slov může souviset s populačním boomem jednoho z druhů hvězdic, které jsou k nákaze virem náchylnější, s mutací samotného viru, anebo se změnami vodního prostředí.

K rozšíření této nákazy docházelo už v minulosti, ale vždy šlo o počtem menší a rozsahem izolovanější případy. Nynější hromadný úhyn hvězdic začal v létě 2013 v jižní Kalifornii a od té doby se rozšířil přes Oregon a Washington až na jih Aljašky. Nakazil 20 různých druhů hvězdic.

Podle Hewsona není pravděpodobné, že by kvůli viru některý z druhů hvězdic vyhynul, ale jejich úbytek se mže projevit na dalších druzích - například vzrůstem počtu mušlí, jimiž se hvězdice živí.