Cesta na ohromném tahači potrvá raketoplánu asi sedm hodin a Atlantis ji letos absolvuje už podruhé. Raketoplán byl připraven na startovací ploše už koncem února, kdy se ale nad Mysem Canaveral přehnala bouře s krupobitím, které poškodilo izolační pěnu na vnější palivové nádrži.

Vedení amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) odložilo start plánovaný původně na polovinu března a nechalo raketoplán přesunout k opravě do hangáru. Start je nyní plánován na 8. června, ale konečné rozhodnutí o něm padne až na konci května.

Izolační pěna vesmírných lodí je středem mimořádné pozornosti NASA od pádu raketoplánu Columbia, při němž v únoru 2003 zahynulo všech sedm členů posádky. Z palivové nádrže Columbie se tehdy uvolnil právě kus pěny, který poškodil levé křídlo a nechal ho při návratu do atmosféry Země vystavené žhavým plynům, jež raketoplán roztrhaly na kusy. NASA od té doby změnila design nádrže, aby minimalizovala odpadávání pěny, a úspěšně vyslala k ISS další tři raketoplány.

Atlantis měl původně vzlétnout se šesti kosmonauty na palubě a dopravit mimo jiné k ISS dvojici nových solárních panelů, jež budou sloužit k získávání energie pro stanici. Nyní ale k šestičlenné posádce přibude ještě sedmý astronaut; Clayton Anderson na ISS nahradí Sunnitu Williamsovou, která je nyní na vesmírné stanici se dvěma ruskými kosmonauty.