Posádka amerického raketoplánu Atlantis ve středu poprvé během nynější mise vystoupila do volného kosmického prostoru, aby opravila a vylepšila Hubbleův vesmírný teleskop. Díky úpravám by se jeho životnost měla prodloužit o pět až deset let a několikanásobně zvýšit jeho výkonnost.

První z pěti výstupů do volného kosmu uskutečnili kosmonauti John Grunsfeld a Andrew Feustel. Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) jejich práci považuje za mimořádně riskantní, protože se pohybují na vysoké oběžné dráze, kde nelze pominout nebezpečí střetu s kosmickým smetím. Asi deseticentimetrový kousek smetí ve středu minul raketoplán jen o několik kilometrů. I malé kousky kosmického smetí jsou s to při eventuálním nárazu do raketoplánu způsobit mu velké škody.

Hlavní úkol Grunsfelda s Feustelem spočívá v sejmutí 15 let staré kamery teleskopu a v jejím nahrazení za nový model. Ten má hodnotu 132 milionů dolarů a jeho hlavní výhodou je, že dokáže pohlédnout hlouběji do vesmíru. Kamera je velká asi jako menší piano. Starý přístroj přivezou kosmoanuti zpět na Zemi a poputuje do washingtonského muzea Smithsonian Institution.

Astronauti při výstupu, který je naplánován na zhruba šest a půl hodiny, by měli také na teleskopu nahradit datovou jednotku, která se loni porouchala.

Andrew Feustel se kromě čtvrtečního výstupu do volného kosmu zúčastní i dvou ze čtyř dalších plánovaných. Feustel má příbuzné v Česku a kvůli tomu vzal na palubu Atlantisu i českou vlajku a výtisk Písní kosmických od Jana Nerudy.

Raketoplán Atlantis k Hubbleovu teleskopu, který je na oběžné dráze od roku 1990, dorazil ve středu.