Francouzský inženýr Louis Réard hledal v roce 1946 přitažlivou koncepci pro svůj model plavek. Dal jim jméno bikiny podle atolu Bikini v Tichomoří, kde tehdy Američané prováděli zkoušky jaderných zbraní. Nazval je tak proto, že ženy, které je budou nosit, měly být podle něho jako atomové bomby. Réard chtěl vytvořit nejmenší plavky, jaké kdy existovaly. Byly to pouhé čtyři trojúhelníčky, z nichž se bikiny skládaly.

Jeannette Vermeerschová, manželka generálního tajemníka Francouzské komunistické strany Maurice Thoreze, pohlížela na bikiny jako na projev buržoazní dekadence. Protestovala rovněž proti jejich ceně, která podle ní tvořila více než čtvrtinu měsíční mzdy průměrné sekretářky.

Starosta španělské rybářské vesnice Benidormu se v 50. letech obával, aby zákaz bikin neohrozil příjmy z turistiky. Nakonec se mu ale podařilo od Franciska Franka získat svolení, aby se skandální plavky mohly nosit. Není známo, co k tomu diktátora vedlo, poznamenal francouzský týdeník L´Express.

V 50. letech prožívaly bikiny svou slávu v jihofrancouzském Cannes, v roce 1953 se tam v nich objevila Brigitte Bardotová. Naopak Američané měli k nejmenším plavkám v 50. letech výhrady. Internetový server Slate.com loni citoval četné komentáře tehdejšího amerického tisku, který označoval bikiny za vrchol vulgárnosti. V roce 1950 časopis Time napsal, že "pro bikiny přicházející z Francie máme jen pohrdání", a navrhoval Francouzkám, aby nosily plavky prodlužující nohy. V časopise Modern Girl z roku 1957 lze ještě číst, že je "téměř zbytečné ztrácet čas úvahami o bikinách, protože je prostě nepřijatelné, aby takovou věc nosila dobře vychovaná dívka".

Bikiny v roce 1964 odsoudil i Vatikán.

Novou nesmrtelnost si bikiny získaly díky Ursule Andressové, která se objevila v bikinách v prvním filmu s Jamesem Bondem Dr. No z roku 1962. Tehdy začal prodej bikin prudce stoupat. Zlatý věk bikin pak nastal po roce 1968, kdy se staly symbolem nového obrazu ženy a její sexuality.

Není náhodou, že tyto plavky získaly obrovskou popularitu po roce 1968, který byl rozhodující v přechodu od starého pořádku k nové, svobodnější společnosti. V 70. letech už nosily bikiny prakticky všechny dívky.

Přestože se v poslední době znovu do popředí dostaly jednodílné plavky, zůstávají bikiny hlavním plážovým oděvem, který nalézá využití i jinde. Staly se jakýmsi monumentem popové kultury především díky celebritám, které zaplavují sociální sítě se selfies v bikinách, nebo se nechávají v tomto "oděvu" pronásledovat paparazzii.