Papež navštívil Palermo u příležitosti připomenutí památky otce Giuseppa „Pina“ Puglisiho, kněze, který byl v roce 1993 zastřelen vrahy mafie, protože se vzepřel kontrole organizace nad jednou z nejtvrdších čtvrtí města.

Puglisi byl zabit na své šestapadesáté narozeniny během krvavé ofenzívy místní mafie proti státu. Ještě před ním byli v roce 1992 zabiti v Palermu při bombových útocích prokurátoři a bojovníci proti mafii Giovanni Falcone a Paolo Borsellino.

„Člověk, který je mafiánem, nežije jako křesťan, protože se svým životem rouhá proti Božímu jménu,“ řekl František v kázání při mši, kterou sloužil pod širým nebem v palermském přístavu pro 80 tisíc věřících.

Katolická církev na jihu Itálie má pohnutou historii vztahů s mafií. Kardinál Ernesto Ruffini, který byl arcibiskupem v Palermu v letech 1945–1967,  popřel existenci mafie s ohledem komunismus jako největší hrozbu církve.

„Změňte se, bratři a sestry! Přestaňte přemýšlet o sobě a svých penězích. Přiveďte se ke skutečnému Bohu, Ježíši Kristovi, drazí bratři a sestry,“ řekl ve svém kázání.

„Říkám vám, mafiáni, pokud to neuděláte, váš život bude ztracen, a to bude vaše největší porážka. Dnes potřebujeme muže a ženy lásky, a ne muže a ženy cti; muže a ženy služby, nikoli útlaku,“ apeloval na ně.

Vzepřel se mafii a zemřel jako mučedník

Mnoho členů organizovaných zločineckých skupin v Itálii, jako je sicilská Cosa Nostra nebo kalábrijská 'Ndrangheta, se vnímá jako součást náboženské, kultovní skupiny, které se dovolávají pomoci svatých pro svou činnost.

Puglisi však s nimi odmítl spolupracovat. Z kazatelny svého kostela v drsné čtvrti Brancaccio, kterou ovládala rodina Graviano, kázal proti mafii a pomáhal mladým lidem v oblasti s vysokou nezaměstnaností se této zločinecké skupině vyhýbat. Požádal také farníky, aby pomohli policii s vyšetřováním, odmítl dary od mafiánů a zakázal jim účast na tradičních církevních průvodech. Za to pak zaplatil životem.

Puglisiho vraždu nařídili místní bossové Filippo a Giuseppe Gravianové. Bratři a další čtyři muži, kteří naplánovali a provedli jeho zabití, byli odsouzeni v roce 1998. Všichni, kromě jednoho, dostali doživotní tresty. Jeden z vrahů později přiznal, že když Puglisi umíral, řekl: „Očekával jsem vás.“

V roce 2012 bývalý papež Benedikt XVI. vyhlásil, že Puglisi zemřel jako mučedník kvůli „nenávisti k víře“ a nařídil jeho blahořečení, což je poslední krok před svatořečením.