Rok 1545 se do dějin Aztécké říše zapsal černým písmem. Počínaje tímto datem začaly Aztéky sužovat horečky. Bolela je hlava, tekla jim krev z nosu, úst, krví měli podlité i oči. Do tří, maximálně čtyř dnů následovala smrt.

Během dalších pěti let padlo za oběť neznámé zhoubné nákaze (v jazyce Aztéků „cocoliztli“) 15 milionů obyvatel, tedy asi čtyři pětiny tamní populace. O důvodech tak rychlého konce mocné říše se přes půl tisíciletí jen spekulovalo.

Jak uvádí britský deník Guardian, Ashild Vageneová z univerzity v německém Tübingenu má nyní novou teorii. Zánik civilizace podle ní způsobila bakterie Salmonella enterica typu Paratyphi C, která vyvolává střevní infekci podobnou tyfu.

Vědci našli stopy tohoto podtypu bakterie, v dnešní době vzácného, na místech, kde mezi lety 1545 až 1550 decimovala říši Aztéků jedna epidemie za druhou. Důkazy objevily ve vzorcích DNA, získaných ze zubů 29 pohřbených těl - pravděpodobných obětí nákazy.

Všechny souvisely s příchodem evropských kolonizátorů, kteří na území dnešního Mexika a části Guatemaly zavlekli choroby, proti nimž neměli domorodci vypěstovanou imunitu.

Tak došlo například ke smrtící epidemii neštovic, která podle střízlivých odhadů zabila pět až osm milionů původních obyvatel.

Tajemná „cocoliztli“ byla třetí nejhorší epidemií, jež Aztéckou říši v krátkém čase zasáhly. A podle Vageneové byla také tou poslední, absolutně nejničivější.

Podle vědců se Salmonella enterica vyskytovala na evropském kontinentě už ve středověku. Na území Aztéků ji mohli Evropané zavléci prostřednictvím domácích zvířat, která vezli s sebou.

Tým z univerzity v Tübingenu věří, že právě tento podtyp je nejsilnější kandidát na viníka dávné katastrofy. Připouští však, že jiné bakteriální patogeny se nepodařilo nalézt.

„Bakterie Salmonella enterica byla jediná, kterou jsme zjistili,“ uvádějí opatrně němečtí odborníci. „Že mohla za vymření Aztéků, tedy nelze říci s jistotou.“