TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) bude obíhat okolo Země po atypické velmi protáhlé dráze, na kterou se ještě nikdy žádná družice nevydala. Speciální tvar dráhy byl zvolen proto, aby teleskopu umožnil snazší splnění úkolů mise – hledání exoplanet po téměř celé obloze.

Podle předběžných plánů by měl TESS svou činnost zahájit přesně 68 dní po startu, tedy na konci června. Data, která TESS o hvězdách nasbírá, bude na Zemi odesílat jednou za dva týdny. První výsledky by mohly být publikovány již v září, pravděpodobně budou ale zveřejněny až po Novém roce na tradičním sjezdu Americké astronomické společnosti.

Teleskop TESS naváže na úspěšný projekt Kepler, v jehož rámci se od roku 2009 podařilo objevit 2337 exoplanet, upozornil zpravodajský web BBC.

„TESS funguje na stejném principu jako Kepler. Jeho hlavní devíza je ale v tom, že oskenuje zhruba třistapadesátkrát větší plochu než Kepler, takže najde mnohem víc exoplanet,“ řekl České televizi Marek Skarka ze stelárního oddělení Astronomického ústavu Akademie věd ČR.

Zatímco Kepler se ale zaměřoval především na méně jasné hvězdy, jejichž detekce byla jednodušší, TESS se bude věnovat zejména studii velmi jasných hvězd. Kvůli tomu je teleskop vybaven čtveřicí fotoaparátů se širokoúhlými objektivy s velkou clonou a obrazovými CCD snímači s celkovým rozlišením 64 megapixelů.

Na vývoji teleskopu se podílely Massachusettský technologický institut (MIT) a kosmická agentura NASA. Jeho celková cena je odhadována na 243 milionů dolarů.

Podle předběžných odhadů by měl TESS během následujících dvou let prozkoumat asi 200 tisíc hvězd. Příští rok by ho měl ve vesmíru doplnit teleskop JWST, který bude potvrzovat existenci nalezených exoplanet a zjišťovat o nich více informací.