Zemětřesení bylo zaznamenáno v 08:12 místního času, tedy zhruba ve 02:12 SELČ. Epicentrum se nacházelo asi pět kilometrů východně od města Balilihan na ostrově Bohol, který hlásí 57 mrtvých, otřesy ale zabíjely i na sousedním ostrově Cebu, kde přišlo o život 15 osob. Jednu oběť má také malý turistický ostrůvek Siquijor.

Lidé umírali převážně pod troskami zřícených domů. Počet obětí nicméně patrně snížila skutečnost, že dnes je na Filipínách volno kvůli svátku a školy a úřady jsou zavřené, podotkla agentura AP.

Ve městě Cebu, které je s 870.000 obyvateli druhým největším filipínským městem po Manile, vyvolalo zemětřesení paniku v místní tělocvičně, kde se rozdělovaly sociální dávky. V nastalé tlačenici bylo ušlapáno pět lidí a osm utrpělo zranění. Další lidé zůstali pohřbeni pod zhroucenou střechou rybího tržiště.

Největší nemocnice ve městě Cebu rychle evakuovala pacienty na ulice, basketbalová hřiště a do parků. Místní letiště dočasně pozastavilo všechny lety, dokud nebyly zkontrolovány startovací dráhy a budovy.

Na ostrovech Bohol a Cebu byly na mnoha místech přerušeny dodávky elektřiny, otřesy půdy zničily řadu silnic a mostů, značné škody ale podle agentury AP utrpěly rovněž kostely ze španělského koloniálního období. Je mezi nimi i nejstarší římskokatolický kostel v zemi – bazilika založená v 16. století v Cebu, která ztratila zvonici. Zcela se rozpadl i kamenný kostel ze 17. století ve městě Loboc.

Svědci popsali, jak při otřesech místní obyvatelé utíkali ven z budov a v obavách před cunami spěchali na vyvýšená místa. „Vyběhli jsme z budovy ven a objímali stromy, protože otřesy byly hrozně silné. Když se země přestala třást, viděla jsem několik zraněných. Někteří lidé říkali, že spadl kostel," vypověděla zaměstnankyně provinční vlády v Boholu Vilma Yorongová. „V minutách bezprostředně po zemětřesení se lidé také tlačili směrem ke kopcům," dodala s tím, že cunami ale nakonec nepřišlo.

Provincie Cebu ležící asi 570 kilometrů jižně od Manily má více než 2,56 milionu obyvatel. Nedaleký ostrov Bohol obývá asi 1,2 milionu lidí a je oblíbený mezi zahraničními turisty díky svým plážím a malebným Čokoládovým horám, pravidelným kuželovitým kopcům, jejichž tráva se vždy na podzim zbarví charakteristickou hnědou barvou.