Uzavřou tak jednu z nejnáročnějších misí v dějinách letů do kosmu, při níž museli více než v jiných případech používat brutální sílu místo jemné mechaniky.

John Grunsfeld a Andrew Feustel se vydali k 19 let starému dalekohledu, upevněnému na speciální plošině v nákladovém prostoru raketoplánu, aby dokončili výměnu baterií, kterou astronauti zahájili při druhém výstupu. Teleskopu během plánovaných necelých šesti hodin ve volném prostoru rovněž nainstalují další panely tepelné izolace a nový navigační senzor.

Pro Grunsfelda a Feustela to je již třetí "vesmírná vycházka" z pěti během nynější servisní mise raketoplánu. Budou pravděpodobně posledními lidmi, kteří se tohoto unikátního vědeckého přístroje dotknou. Až vyprší jeho životnost, navede ho automatická loď do zemské atmosféry, kde shoří. Americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) již o víkendu označil "opravářský let" Atlantisu za úspěšný a Hubbleův teleskop za spravený. Astronomům by tak měl přinášet další poznatky o historii vesmíru a formování galaxií nejméně do roku 2014.

Pokud dnešní práce nic nepokazí, vrátí v úterý posádka teleskop pomocí mechanické paže raketoplánu na oběžnou dráhu ve výšce 560 kilometrů na Zemí. Poté se Atlantis vydá na zpáteční cestu. Přistání na Kennedyho vesmírném středisku na Floridě, odkud raketoplán před týdnem odstartoval, je naplánováno na pátek 17:41 SELČ. Nynější, již pátou servisní výpravu k Hubbleovu dalekohledu ještě před jejím zahájením označoval NASA za jeden z nejsložitějších úkolů ve svých dějinách a její dosavadní průběh mu dává za pravdu.

Jemná mechanika i hrubá síla

Některé úkony astronauti přirovnávali kvůli jejich technické náročnosti k chirurgické operaci mozku, dvakrát ovšem museli na zaseklé šrouby použít také hrubou sílu. V jednom případě - při nedělním čtvrtém výstupu - byli nuceni šroub krytu nefunkčního spektrografu dokonce utrhnout.

Většina nových či opravených přístrojů teleskopu zatím podle NASA funguje dobře. Výjimkou je renovovaná kamera ACS, které "nechodí" jeden ze tří kanálů. Kvůli nízké teplotě zkolaboval podle serveru space.com také spektrograf, k němuž se astronauti v neděli horko těžko dostávali. Inženýři NASA plánují jeho testy zopakovat, až se zařízení určené k pozorování černých děr a atmosfér vzdálených planet zahřeje na provozní teplotu.