Nálož nastražená u silnice zasáhla v noci na dnešek britské vojáky na šíitském předměstí jihoiráckého města Basra. Britská armáda potvrdila "závažný incident", později mluvčí sil v Basře oznámila, že při výbuchu byli zabiti čtyři britští vojáci a kuvajtský tlumočník. Další britský voják byl s těžkými zraněními převezen do nemocnice.

Jde o nejvyšší ztrátu britské armády za poslední čtyři měsíce. Od počátku invaze do Iráku v březnu 2003 tak už zahynulo 140 britských vojáků.

Podle očitých svědků si ozbrojenci vzali na mušku pravděpodobně bojový vrtulník Apache při přeletu blízko Latifíje, asi 40 kilometrů jižně od Bagdádu.

"Viděl jsem na nebi vrtulník, pak jsem uslyšel prudkou palbu," řekl agentuře Reuters nejmenovaný Iráčan. "Helikoptéra se stočila doprava, pak doleva a nakonec tvrdě přistála. Nevybuchla ale."

Zřícení vrtulníku v dané oblasti potvrdily i irácké bezpečnostní zdroje. Americké síly podle svědků uzavřely místo jejího dopadu v odlehlé venkovské oblasti.

Iráčtí povstalci letos během jednoho měsíce sestřelili osm vrtulníků. Zahynulo v nich 28 lidí, většinou amerických vojáků. Šest sestřelených strojů patřilo americké armádě, dva soukromé americké bezpečnostní službě.

Irácký premiér Núrí Málikí a britská armáda dnes oznámili, že v souladu s předběžným harmonogramem bude během dubna předána pod kontrolu iráckých sil už čtvrtá provincie.

"Harmonogram předávání bezpečnostní odpovědnosti iráckým silám se zrychluje. Tento měsíc předají mnohonárodní síly Iráčanům odpovědnost v provincii Majsán," citovala agentura AFP z Málikího prohlášení.

Britský podplukovník Kevin Stratford-Wright potvrdil, že britské jednotky se připravují na předání kontroly Iráčanům v provincii během dubna.

Majsán bude čtvrtou z 18 iráckých provincií, která přejde pod iráckou kontrolu. Je to třetí provincie, kterou britské síly předají od července 2006.