Výzkumný tým Henrika Poinara z kandaské McMasterovy univerzity v Hamiltonu provedl zatím nejrozsáhlejší genetický výzkum mamutů.

Za tři roky nasbíral na 160 dobře dochovaných vzorků DNA starých 4 tisíce až 40 tisíc let a odebraných ze všech druhů mamutů, kteří se vyskytovali v Holarktice, severské oblasti táhnoucí se dnešní severní Amerikou, Evropou a Asií.

„Po více než století se většina výzkumů zaměřovala na dobře známého mamuta euroasijského. Malá pozornost se věnovala severoamerickým vzorkům, jejich podíl na evoluční historii druhů se obecně pokládal za zanedbatelný. Tato studie dokazuje opak,“ řekl Ross McPhee, který se projektu zúčastnil.

Srstnatí mamuti obývali pevninu od Eurasie po Severní Ameriku, ale drastické klimatické změny je vytlačily na Sibiř, kde asi před 38 tisíci lety vyhynuli.

Podle Poinara je nahradili právě severoameričtí mamuti, kteří se sem vrátili přes Beringovu úžinu, jež tehdy tvořila pevninský most spojující Aljašku s Asií.

Severoamrický mamut převládl

„Zdá se, že mamuti se rozšířili do Severní Ameriky mnohem dříve, než se předpokládalo, potom se stěhovali zpět na Sibiř a nakonec nahradili méně konkurenceschopné místní mamuty,“ vysvětlil podstatu objevu Poinar.

Otázkou zůstává, co donutilo severoamerického mamuta opustit americký kontinent. Beringova úžina, která byla tehdy souší, fungovala nikoli jako most ale spíše jako filtr, který odděloval druhy obou kontinentů. Poinar se domnívá, že úžina porostlá tundrou znamenala ale pro mamuty příznivé životní podmínky.

Nejspíše postupné rozšiřování lesního pásma na sever vytlačilo severoamerické mamuty směrem k úžině a pak i dále na Sibiř. Ve stejném období původní sibiřský mamut zřejmě zcela vyhynul.

Není jisté, zda byl příčinou přirozený zánik, nebo zdali ho vytlačil severoamerický druh.

„Něco se těm sibiřským mamutům stalo. Doslova se propadli do země a nahradili je severoameričtí mamuti. Tou dobou se tam událo mnoho změn,“ dodal Poinar.

Kde byla domovina mamutů

Sporný je ovšem celkově původ mamutů. Obecně převládá názor, že první mamuti se vyvinuli pře sedmi miliony lety v Africe.

Před šesti až pěti miliony lety se mamuti stěhovali na sever do Číny, na Sibiř a až do Severní Ameriky. Po této první migraci se vyvinul v Americe jeden z největších druhů mamutů Mammuthus columbi. Mnohem později se vyvinuli na Sibiři srstnatí mamuti, kteří přešli přes Beringovu úžinu a rozšířili se na Aljašce.

Nedávné výzkumy prokázaly, že zánik mamutů na Sibiři, ať ji přišli odkudkoli, byl zapříčiněn velkým globálním oteplováním spojeným s úbytkem jejich přirozeného životního prostředí. Jejich zánik byl nevyhnutelný, člověk mamutům pak na sklonku jejich věku zasadil jen „ránu z milosti“.

Nejdéle přežili mamuti na ruském Wrangelově ostrově v Severním oceánu, kde se drželi až do druhého tisíciletí před Kristem.