K otřesům došlo v 00:42 hodin místního času (v 07:42 SELČ) a země se údajně chvěla méně než minutu. Epicentrum se podle informací národního seizmologického institutu nacházelo asi 60 kilometrů severozápadně od Acapulka a jen 29 kilometrů pod zemským povrchem. Zemětřesení bylo podle amerického geologického ústavu natolik mírné a epicentrum v natolik velké vzdálenosti od pobřeží na to, aby otřesy půdy byly schopny vyvolat cunami.

Obyvatele a turisty v postižených oblastech však zachvátila panika. Rozespalí lidé v hlavním městě i v milionovém Acapulku ve státě Guerrero vybíhali z domů a hotelů oblečeni jen v nočních košilích a pyžamech a zůstávali venku v obavách z následných otřesů.

"Vylétli jsme z postele, celá budova se chvěla. Hned nás napadlo, že jde o zemětřesení. Vykoukli jsme ze dveří a všichni prchali pryč. Jsme od nás z domova na leccos zvyklí, na sněhové bouře a krutou zimu, ale na tohle tedy ne," vyprávěli manželé Brian a Marcy Olsenovi z Minnesoty, kteří v Acapulku trávili dovolenou se svými dětmi. Na řadě domů popraskaly okenní tabulky a omítka, na 20 000 domácností v Acapulku se ocitlo bez dodávek elektřiny a v hlavním městě bylo výpadkem proudu nejvíce poznamenáno centrum. Police posílila hlídky v ulicích.

O několik hodin později došlo k následným otřesům, nejsilnější z nich v metropoli měl sílu 5,4 stupně. Mexiko zasáhla v roce 1985 dvě silná zemětřesení o síle 8,1 a 7,3 stupně Richterovy stupnice a během pouhých 36 hodin připravila o život přes deset tisíc lidí. Po této tragédii přijala mexická metropole jedna z nejpřísnějších pravidel výstavby budov v Latinské Americe.