Ve spolupráci s ministerstvem energetiky vyvíjí miniaturní termonukleární reaktory o velikosti popelnice, jež by měly zásobit energií základny na Měsíci či na Marsu.

Nezávislé zkoušky nového zařízení probíhají ve čtyřech laboratořích. Pozornost odborníků se nyní soustředí na Marshallovo řídící centrum pro kosmické lety v Huntsville v Alabamě, kde se testuje systém přeměny tepla na energii. Vědci zde simulují napojení miniaturního reaktoru k upravenému Stirlingovu motoru, v němž místo vzduchu obíhá jako pracovní médium směs sodíku a draslíku.

Výkonný reaktor

„Malý jaderný reaktor na štěpné bázi spřažený se Stirlingovým motorem může poskytovat až 40 kilowattů využitelné energie, což vystačí na zásobení mesíční či marské základny,“ uvedl šéf projektu Mike Houts, citovaný serverem ScienceDaily. To je podle něj stejné množství energie, které spotřebuje osm pozemských domků.

Po dokončení současných zkoušek hodlá tým NASA spojit chladič reaktoru, motor a dynamo do jednoho kompaktního přístroje. První, ještě nejaderné testy, by měly začít v roce 2012.

Stálá základna na Měsíci

Své ambiciózní plány na osidlování Měsíce a Marsu NASA oprášila s příchodem nového amerického prezidenta Baracka Obamy. Nyní chce agentura do roku 2020 vyslat na povrch zemské oběžnice lidskou posádku s cílem vybudovat na ní stálou základnu. Tam by se měly ověřovat nové technologie, díky kterým by se astronauté mohli později vydat i na rudou planetu.

Stirlingův motor, vynalezený na počátku 19. století skotským pastorem Robertem Stirlingem, přeměňuje tepelnou energii na mechanickou. Původně pozapomenutý vynález zažívá v posledních letech renesanci zejména pro svou jednoduchost, bezúdržbovost a také proto, že zdroj pracovního tepla může být prakticky jakýkoliv. V současnosti se využívá jak k práci v nedostupných pralesních oblastech, kde ho pohání pálené dříví, tak i k výrobě elektřiny v nejmodernějších solárních elektrárnách.