Dawn vypustil americký Národní úřadu pro letectví 
a vesmír (NASA) v roce 2007. Úkolem aparátu v hodnotě 466 milionů dolarů (11,3 miliardy korun) je poskytnout vědcům na Zemi cenné informace 
o dvou největších objektech hlavního pásu asteroidů naší sluneční soustavy a tím i o formování celé soustavy. První část programu sonda splnila, když od července 2011 do září 2012 kroužila kolem protoplanety Vesta.

Po cestě, která trvala dva 
a půl roku, nyní nadchází pro Dawn druhá fáze projektu. Na oběžnou dráhu kolem Ceresu, který má v průměru 950 kilometrů, by měl přístroj vstoupit 5. března a výzkum pak zahájit v dubnu. Na záběrech, které sonda pořídila 12. února ze vzdálenosti 83 000 kilometrů, je vidět množství kráterů, ale také více zářivě bílých míst, která vědce zaskočila.

„Čekali jsme, že budeme překvapení, ale ne že budeme zmatení," komentoval snímky jeden z badatelů projektu Chris Russell. Zaskočení odborníků potvrdil i šéf mise Marc Rayman z Laboratoře proudového pohonu (JPL) NASA v Pasadeně. „Můžeme potvrdit, že na Ceresu je něco, co odráží víc slunečního světla, ale co to je, zůstává záhadou," sdělil podle serveru Space.com.

Motivy mise

Mise má tři hlavní motivy. Vzhledem k tomu, že Ceres 
i Vesta ustrnuly v raném stadiu svého vývoje, je jedním 
z cílů možnost vidět podmínky, za nichž se tyto objekty formovaly, a tak získat poznatky o prvních momentech vzniku sluneční soustavy. Dalším cílem je zjistit základní vlastnosti stavebních kamenů, 
z nichž se vytvořily planety, jako je Země, a zlepšit vědecké poznatky o tomto procesu. 
A konečně jde o kontrastní zkoumání dvou planetek se zcela rozdílnými evolučními cestami, od čehož si experti slibují pochopení faktorů, jež evoluci vesmírných těles ovlivňují.

Vestu o průměru 530 kilometrů analyzovala sonda Dawn zhruba rok pomocí kamer, infračerveného spektrometru i detektoru gama záření 
a umožnila tak vědcům na Zemi prozkoumat vnitřní strukturu objektu. Na základě zjištěných poznatků pak vědci Vestu přeřadili z kategorie asteroidů mezi protoplanety – tedy mezi tělesa podobná Zemi a dalším pevným planetám, jejichž vývoj se ale v minulosti zastavil.