Sojuz by měl na orbitálním komplexu přistát po šestihodinovém letu. Kromě Kornijenka a Kellyho, kteří na oběžné dráze zůstanou příštích 12 měsíců, tam dopraví dalšího ruského kosmonauta Gennadije Padalku. Ten se na Zemi vrátí po obvyklém šestiměsíčním pobytu na ISS.

Padalka, Kornijenko a Kelly se na ISS připojí ke stávající posádce. Tvoří ji velitel Američan Terry Virts, Italka Samantha Cristoforettiová a ruský kosmonaut Anton Škaplerov, které čeká návrat v polovině května.

Cílem prodloužené mise Kornijenka a Kellyho je získat důležité informace, které se týkají dlouhodobého pobytu ve vesmíru a jeho vlivu na lidský organismus. Poznatky mají být využity k přípravě cest lidských posádek do hlubokého vesmíru, včetně zamýšlených výprav na Mars někdy v budoucnosti. Pilotované expedice na rudou planetu by měly trvat dva až tři roky.

Během dlouhého pobytu na stanici podstoupí Kornijenko a Kelly rozsáhlé lékařské experimenty. Jejich součástí by se měl na Zemi stát i Kellyho bratr Mark, vysloužilý astronaut. Sourozenci jsou jednovaječná dvojčata a Mark by měl podstoupit řadu stejných pokusů jako Scott na oběžné dráze. Vědcům by to mělo pomoci získat srovnání lidského organismu ve vesmíru s jeho genetickou kopií na Zemi.

Lékaři testují dlouhodobý pobyt ve vesmíru

Lékaři jsou zvědaví na to, jak organismus Kornijenka a Kellyho bude reagovat, až jejich pobyt v beztíži překročí obvyklých šest měsíců. Kosti a svaly v takových podmínkách slábnou, stejně tak imunitní systém. Kromě toho se tělní tekutiny bez přítomnosti gravitace přesouvají do hlavy, čímž se zvyšuje tlak na mozek a na oči.

Roční práce obou kosmonautů na oběžné dráze umožní specialistům získat informace o tom, zda se uvedené změny dlouhodobým pobytem ve vesmíru postupně dál zhoršují, nebo se v určité chvíli zastaví, či dokonce zmírní.

Oba dlouhodobé obyvatele vesmírné stanice ovšem čeká i řada jiných úkolů. Měli by se například zapojit do přípravy komplexu na přílety nových amerických pilotovaných lodí, které se předpokládají v roce 2017. Pro Kellyho to znamená i sérii pracovních směn vně ISS.

Americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA) nikdy nevyslal své astronauty do vesmíru na dobu delší než sedm měsíců. Rusové naproti tomu mají za sebou rekordní čtrnáctiměsíční let. Podnikl ho Valerij Poljakov, který v období 1994-1995 strávil na bývalé sovětské stanici Mir 437 dní. Přes 300 dní pobylo v kosmu ještě dalších pět Rusů.