„Amelia Earhartová byla v mém hledáčku opravdu dlouho. A já se rozhodl tu výzvu přijmout,“ řekl serveru The Washington Post ve středu. „Nalézat věci je moje práce, a to mám nyní v úmyslu,“ dodal muž, který má za sebou již více než 160 podobných expedic, ale proslavil se hlavně objevem lodi Titanic v roce 1985.

Výčet jeho nálezů dalších vraků je však neméně působivý. Může si připsat například objevení válečné lodi Bismarck v roce 1989, letadlové lodi Yorktown v roce 1988. V roce 2002 pak našel vrak torpédového člunu John F. Kennedy.

Earhartová zmizela v roce 1937 spolu s navigátorem Fredem Noonanem, když se snažila stát první ženou, která obletěla planetu. Naposledy byli spatřeni 2. července 1937, když se na palubě svého dvoumotorového letadla Lockheed L-10 Electra vydali z Nové Guineje na poslední etapu cesty. Pak se po nich slehla zem.

Od té doby se různí nadšenci i vědci pokouší zrekonstruovat, co přesně se tehdy stalo. Oficiální závěr amerického námořnictva hovoří o tom, že Earhartová a Noonan zemřeli krátce po zřícení letounu do Tichého oceánu.

Desetiletí záhad

Tuto verzi však Ballard odmítá. Po celých desetiletích záhady tak nyní vyrazí známý vědec na neobydlený ostrov Nikumaroro, který leží v západním Tichém oceánu, na půli cesty mezi Havají a Austrálií. Jde o jedno z nejodlehlejších míst na planetě.

Právě tam totiž podle poslední teorie pilotka se svým letadlem nouzově přistála a za pár týdnů zemřela. S touto verzí přišli v roce 2014 vědci z organizace TIGHAR (Mezinárodní skupina pro záchranu historických letadel), kteří uvedli, že dokázali identifikovat její ostatky, které byly prý nalezeny na tomto ostrově již v roce 1940. 

Pozůstatky z vraku Titanicu:

Ballard rovněž poukazuje na fotografii, která byla údajně pořízena o několik měsíců později. Ta znázorňovala kus podvozku na útesu. Tuto verzi podporuje i fakt, že bylo zaznamenáno mnoho tísňových volání, jež líčila hrozbu stoupající vody. 

Nejmodernější technologie

Ballardův tým použije při nejnovější expedici svoji výzkumnou loď Nautilus, která je vybavena čtyřmi dálkově ovládanými plavidly Hercules, Argus, Diana a Echo. Ta zmapují oblast pomocí speciálního zobrazovacího zařízení, které mapuje tvrdé a měkké předměty. Poté místo prozkoumají pomocí kamer a vědci budou kousek po kousku oblast prohledávat.

Nikumaroro

„Zde by klasický sonar nepomohl. Ten totiž nedokáže rozeznat skálu velikosti motoru a motor. Lidské oči ale ano,“ uvedl Ballard. Další tým pak bude prozkoumávat ostrov se speciálně vycvičenými psy, kteří budou hledat zbytky kostí a stopy DNA. Na rozdíl od pátrání po Titanicu zde není žádný obrovský pruh oceánu, který by bylo nutné pročesat. 

Náročné pátrání

I tak bude ale pátrání náročné. Ostrov Nikumaroro je přibližně 7,5 kilometrů dlouhý a 2,5 kilometru široký. Laguna je při přílivu spojená s mořem dvěma mělkými průlivy. Oceán kolem ostrova je velmi hluboký a jediné možné kotviště se nachází na západním okraji útesu. 

„Budeme potěšeni, pokud bude doktor Ballard schopen poskytnout fyzický důkaz o tom, že právě tady zemřela Earhartová,“ řekl Ric Gillespie, jehož expediční skupina se nalezením informací o Earhartové zabývala několik let.

Gillespie dodal, že ostrov lemuje „prudce dynamický břeh“ a korály, které mohly letadlo zcela rozmělnit, což znemožňuje nalezení větší části. 

Ballardovu expedici bude financovat kanál National Geographic, který bude rovněž celou akci natáčet. Vznikne tak dvouhodinový dokument Expedice Amelia, který má být odvysílán 20. října. V dokumentu budou rovněž k vidění i objevy expedice TIGHAR, které Ballarda na atol Nikumaroro dovedly. 

Amelia Earhartová z texaského Atchinsonu byla první ženou, které Národní letecká asociace (National Aeronautic Association) udělila pilotní licenci. Rovněž první ženou, která sólově přeletěla Atlantik. Stalo se tak roku 1932, let trval 15 hodin.