Požár vypukl ve čtvrtek časně ráno v třípodlažním dřevěném domově důchodců v malém městečku L'Isle-Verte v provincii Quebec. Dvě desítky lidí se záchranářům podařilo převézt do bezpečí.

Hasiči podle úřadů viděli a slyšeli v hořící budově další staré lidi, vesměs invalidy, které nebyli s to zachránit. Mezi nezvěstnými byli i vozíčkáři či osoby s jinak ztíženým pohybem. Většině obyvatel domova bylo přes 85 let.

V místě tragédie panovaly velmi nízké teploty, které poklesly až k minus 22 stupňům Celsia. Veškerá voda, kterou hasiči použili, tak ihned zmrzla a ztěžovala jim práci. Led byl údajně na některých místech tlustý až 60 centimetrů. Podmínky byly údajně natolik extrémní, že jednotlivé týmy policie, hasičů a patologů mohly pracovat jen v 45minutových směnách.