Sjezdu hlavní opoziční strany předcházel odchod významné části vůdců hnutí, včetně 21 z 27 poslanců zvolených za UNM, kteří se rozešli se Saakašvilim ve zlém a rozhodli se založit vlastní stranu.

"Michail Saakašvili je politickým uprchlíkem před režimem, z politických důvodů byl zbaven gruzínského občanství, ale sám se nikdy nezřekl funkce předsedy UNM, a tak se usnášíme nezvolit předsedu, dokud se Michail Saakašvili nebude moci vrátit do Gruzie," citovala stanice BBC na své ruskojazyčné stránce z rezoluce, kterou tisíce delegátů a hostů pátečního sjezdu přijaly bouřlivými ovacemi. Zaza Bibilašvili z vedení UNM označil prázdné křeslo předsedy za symbolické gesto vzdoru, které nijak nebrání běžné práci strany.

Čtěte také: Saakašvili složil funkci oděského gubernátora, napadá Porošenka

Ještě dříve se část poslanců zvolených za UNM v čele s bývalým starostou Tbilisi Gigim Ugulavou dožadovala zvolení nového předsedy poté, co Saakašvili přišel o gruzínské občanství kvůli tomu, že přijal občanství Ukrajiny.

Saakašvili byl gruzínským prezidentem v letech 2004-2013, po odchodu z funkce využil nabídky ukrajinského prezidenta Petra Porošenka a stal se gubernátorem významné Oděské oblasti na jihu Ukrajiny. Nedávno se ale s Porošenkem rozešel, zřekl se funkce a zakládá opoziční stranu.

Ve vlasti je bývalý šéf státu stíhán, úřadům se nicméně nepodařilo dosáhnout ani vydání mezinárodního zatykače na Saakašviliho. Názory samých Gruzínů na reformátora Saakašviliho se silně liší.

"Ideály se nedělí, ani se nedělí hnutí. Nepřestaneme bojovat, nenecháme se zlomit, nikdy se nevzdáme a zvítězíme. Určitě zvítězíme," prohlásil Saakašvili ve videoposelství z Washingtonu a sál, ve kterém vlály gruzínské, ukrajinské a unijní vlajky, mu uspořádal ovace.

V prvé řadě mezi delegáty seděla Saakašviliho manželka Sandra Rulofsová i Chatija Dekanoidzeová, která po Saakašviliho odstoupení z funkce gubernátora Oděsy odstoupila z funkce náčelnice nové ukrajinské policie.

Čtěte také: Saakašvili buduje novou stranu, usiluje o předčasné volby

Sjezd se rozhodl neobsadit ani funkci generálního tajemníka strany, patřící bývalému premiérovi Vanovi Merabišvilimu, který byl po nástupu nového režimu uvězněn. Sám Merabišvili se ale po sjezdu ohradil, a tak je jeho postavení nejasné.

Mlhavá je podle politologů i budoucnost UNM, oslabené nepřítomností Saakašviliho a rozkolem. Drolící se opozice prakticky vyklidila pole vládní straně Gruzínský sen, která loňské volby drtivě vyhrála a v novém parlamentu získala ústavní většinu. Její nynější dominantní postavení expertům připomíná stav UNM na vrcholu moci, krátce před prudkým pádem.