Termiti jsou v Americe většinou považováni za prokletí, protože způsobují miliardové škody na domech vybudovaných ze dřeva. V naprosté tichosti nenápadně vyžírají trámy i prkna, což se pozná, až když se stavení začne hroutit.

Jejich schopnost požírat a trávit dřevo však může mít v budoucnosti význam při výrobě paliva, uvedl časopis Nature.

Genetičtí výzkumníci oznámili, že ve střevu jednoho druhu středoamerických termitů je „úplný zlatý důl“ mikrobů, kteří produkují enzymy, rozkládající dřevo a zásobují tak hmyz živinami.

Nynější generace biopaliv se získává z obilí, cukru a dalších plodin, které kvasinky mění na alkohol, použitelný místo benzínu. Olej z řepky a dalších plodin zase může nahradit palivo naftových motorů.

Problém je v tom, že na palivo se mění potraviny. Příští generace biopaliv by mohla pocházet z nejedlých celulózových materiálů, například z dřevěných hoblin. Brání tomu dosud vysoké náklady na jejich přeměnu.

Zvrat by mohli způsobit právě termiti. Stejně jako hovězí dobytek mají složitý trávicí systém, jehož jednotlivé části obsahují rozdílné mikroby. Ty postupně rozloží dřevěné polymery v cukr.

Američtí výzkumníci nyní oddělují a zkoumají genetické kódy těchto mikrobů. Doufají, že se jim podaří miniaturní termití biologický reaktor nakonec vyrobit v průmyslovém rozměru.

Termití střevo je neobyčejně výkonné. „Dokáží přetvořit list papíru o velikosti A4 ve dva litry vodíku,“ poznamenal Anreas Brune z mikrobilogického ústavu v německém Marburgu.