Sčítání provedla skupina vědců z australských, britských a amerických výzkumných institucí, kteří výsledky zveřejnili v odborném časopise PLoS ONE. Pomocí satelitních snímků s velkým rozlišením zjistili, že na Antarktidě žije 595.000 tučňáků císařských. Některé kolonie těchto zvířat prý ale zmizely. Podle vědců za tím stojí změny klimatických podmínek.

„Je to první úplné sčítání nějakého živočišného druhu provedené z vesmíru,“ řekla ekoložka Barbara Wienecková z Australské antarktické divize (AAD).

Půl milionu tučňáků císařských však podle ní není počet, který by měl vědce uchlácholit. Počty těchto zvířat by mohlo ovlivnit oteplování oceánů, které odborníci zaznamenali. Vědci se obávají především změn mořského ledu, který je spojen s kontinentem a na kterém většina kolonií žije. Větší populace tučňáků by naopak mohla vytvářet tlak na množství malých vodních korýšů, kterými se tito ptáci především živí.

Tučňák císařský (Aptenodytes forsteri) je největším druhem tučňáka. Může dosahovat výšky až 122 centimetrů. S ostatními desítkami i stovkami jedinců vytváří kolonie, ve kterých dokáže přečkat mimořádně mrazivé počasí. Původně se mělo za to, že na Antarktidě žije mezi 270.000 a 350.000 jedinci tohoto druhu ptáka. Sčítání prováděná tradičnějšími metodami však byla nepřesná vzhledem k extrémním podmínkám na Antarktidě, kde mohou teploty klesat k minus 50 stupňům Celsia. K některým koloniím se vědci nedostali.