Poprvé po dvaatřiceti letech proletěla v pondělí vesmírná sonda kolem nejmenší planety sluneční soustavy. Tou už ale není Pluto, jak ještě donedávna stálov učebnicích, nýbrž Merkur, vesmírné těleso, které je Slunci ze všech planet nejblíž.

Americká sonda Messenger vystartovala do vesmíru v roce 2004 a na své pouti proletěla dvakrát kolem Venuše a jednou kolem Země.
Merkur minula rychlostí 55 tisíc kilometrů za hodinu, a to ve vzdálenosti pouhých dvě stě kilometrů od povrchu planety.

K zemi přitom vyslala snímky odvrácené strany Merkuru, od nichž si americká vesmírná agentura NASA i astronomové na celém světě slibují, že jim pomohou rozluštit některé záhady spojené s tímto tělesem.

„Messenger nese celkem sedm přístrojů a během jednotlivých přeletů budeme provádět zejména spektronomická měření atmosféry a povrchu planety,“ citovalo internetové vydání týdeníku Der Spiegel Seana Solomona, vedoucího vědeckého týmu NASA řídícího misi sondy.

Merkur je přibližně třikrát menší než Země, během dvou oběhů Slunce se otočí kolem své osy pouze jednou a vyznačuje se mimořádně vysokými teplotními rozdíly mezi dnem a nocí.

Sonda se k planetě vrátí znovu v roce 2011.

Pluto přišlo o svůj status v roce 2006 v důsledku nové definice planet solární soustavy. Dráha, po níž obíhá kolem Slunce, se totiž kříží s drahou jiné planety, Neptunu. Pluto setak stalo "planetkou".