Richard Russell odstartoval v pátek z mezinárodního letiště Seattle-Tacoma v ukradeném 76místném letadle a po hodině nevyrovnaného letu, který vyprovokoval ke vzletu dvě stíhačky F-15, se zřítil na zalesněný ostrov Ketron, nacházející se asi 40 kilometrů jihozápadně od letiště. Na palubě letounu byl sám a nehodu nepřežil. Pro příbuzné i pro kolegy znamenal jeho čin naprostý šok. Pro všechny totiž platil za oblíbeného a spolehlivého parťáka. 

Podle CNN Russell pracoval jako člen pozemního personálu letecké společnosti Horizon Air tři a půl roku. Jeho úkolem bylo navádění letadel na start, manipulace se zavazadly a odmrazování letadel. 

"Byl věrným manželem, milujícím synem a dobrým přítelem," uvedla o něm v prohlášení jeho rodina. Devětadvacetiletý "Beebo", jak zněla jeho přezdívka mezi přáteli, byl podle ní laskavý a vlídný ke každému, koho potkal.

Russelovu dobrou pověst potvrzují také jeho kolegové a spolupracovníci. CNN vyzpovídala například Jeremyho Kaelina, který spolupracoval s Russellem v roce 2016. "Byl to správný chlap. Rozhodně byl jedním z těch, kteří na ranveji opravdu makají. Vždycky se snažil být co nejrychlejší, ale přesto pracoval stále bezpečně," řekl Kaelin, který si pamatoval i vtipné a zábavné rozhovory, jež s ním vedl, když měli společnou pauzu.

Russel podle něj pracoval skvěle a spolehlivě. "Pokud to měl na starost on, byla letadla v naprosté většině případů připravena ke vzletu načas, ne-li dřív."

Kaelin CNN sdělil, že pro něj bylo nesmírně bolestné poslouchat záznam posledního hovoru svého přítele s řízením letového provozu, který Russell vedl předtím, než se i s letadlem zřítil na ostrov. V jednom okamžiku devětadvacetiletý muž prohlašuje, že je "zlomeným chlapem". 

"Bylo bolestné slyšet někoho, koho znáte, a poslouchat bolest v jeho hlase," řekl Kaelin. 

Z dochovaného záznamu hovoru mezi Russellem a řídící věží je patrné, že řídící letového provozu se snažili muži pomoc a dovést jeho letadlo na přistání. Russell byl s nimi ve stálém a dlouhodobém kontaktu, nicméně s letadlem jednal chaoticky, prováděl s ním různé obraty a dokonce jakési akrobatické manévry, když si všiml, že ho sledují dvě stíhačky F-15. 

Videa pořízená očitými svědky na zemi ukázala, že pilot udělal v jednu chvíli výkrut, převrátil letadlo na záda a pak je vyrovnal jen několik stop nad vodou.

Letadlo se nakonec zřítilo do lesa na řídce obydleném ostrově Ketron. Kromě pilota, který se při pádu letounu zabil, nedošel při havárii nikdo další úhony. Příčina pádu nebyla zprvu známá, úřady jen vydaly prohlášení, že stíhačky neměly na pád letounu vliv. 

Krádež letadla odhalila také velkou mezeru v bezpečnosti americké letecké dopravy. Podle odborníků na leteckou dopravu je proto pravděpodobné, že povede k přezkoumání a úpravě všech bezpečnostních opatření. "Pro letecký průmysl to bude významné poučení. Je to opravdu velká věc," uvedl pro CNN analytik Justin Green.

Podle generálního ředitele Alaska Airlines Brada Tildena ukradl Russell letadlo "sám sobě", protože na něm právě pracoval. Měl přitom na sobě svou uniformu, měl patřičné pověření a povolení k tomu, aby se dostal do "bezpečných prostor" letadla. "Lidé, kteří pracují na letadlech, mají naši důvěru. Provozujeme leteckou linku. Dveře letadel se nezamykají jako auto. Nemají klíč k zapalování jako auto. V letectví zajišťujeme prostor letiště," řekl Tilden novinářům.

Přesto se však zdá, že při Russellově manipulaci s letadlem došlo k několikerému porušení bezpečnostních předpisů. Neměl být schopen dostat se sám do kokpitu a zůstat bez povšimnutí. Sám také přesunul letadlo ke vzletové dráze, přestože podle předpisů na to musí být dvě osoby. 

"Sám letadlo odtáhl, sám pak zastavil, aby se do něj dostal, sám ho rozpohyboval… Fakt, že se to všechno stalo, aniž by si ho všiml někdo z pozemního personálu, je pro mě prostě fenomenální," uvedl pro CNN letecký analytik a bývalý bezpečnostní inspektor David Soucie.