Deformované žáby byly pro coloradské biology hádankou od roku 1995, kdy školáci ve státě Minnesotě našli rybník, v němž většina žab měla končetiny navíc, či jim některé chyběly.

Badatelé sice zjistili, že deformace způsobují kolonie parazitů, zatím ale nebylo jasné, co má vliv na jejich přemnožení.

Podezření na zemědělský odpad jako viníka pojal biolog Pieter Johnson. Jeho tým vytvořil nádrže a do poloviny vypouštěl dusík a fosfor obsažený v hnojivech. Zjistil, že v těchto nádržích se výrazně zvýšil počet šneků hostících parazity, kteří vyvolávají u žab deformace.

„Můžete tak najít žáby, které mají navíc pět nebo šest končetin. Jiné zase nemají zadní končetiny. Narazíte na všemožné opravdu bizarní deformace,“ řekl Pieter Johnson.

A čím jsou deformace u hostitelských obojživelníků pro parazity výhodné? „Ptáci deformované žáby snáze chytí a šíří pak snáz a častěji parazity zpátky do ekosystému,“ vysvětluje Johnson.