První kapitola záhadného příběhu se začala psát 20. srpna, kdy bylo poblíž pokusné raketové střelnice americké armády White Sands v Novém Mexiku nalezeno velké množství mrtvých ptáků. 

To, co se zprvu jevilo jako ojedinělý incident, se ale záhy ukázalo být počátkem mnohem masivnějšího problému. To když byly stovky mrtvých ptáků nalezeny i v dalších oblastech Nového Mexika, jež se nachází na jihu Spojených států. Případem se proto začal zabývat vědecký tým soustředěný kolem profesorky Marthy Desmondové. 

"Je to hrozivé. Na první pohled můžeme vidět rozsah toho, co se děje. Bezpochyby víme, že se jedná o velmi velkou událost - uhynuly stovky tisíc, možná i miliony ptáků. A stále tomu není konec," konstatovala Desmondová. 

Podivné chování 

Hromadné úhyny stěhovavých ptáků - nejčastěji zástupců salašníků, lesňáčkovitých, tyranovitých či vrabcovitých - byly později pozorovány také v Coloradu, Texasu a Mexiku, upozornil server americké televize CNN

Podle místních se ptáci krátce před svou smrtí chovali podivně. Například zástupci druhů, které jsou obvykle pozorovány zejména na větvích stromů, najednou pobíhali po zemi, kde si hledali potravu a pronásledovali brouky. Mnozí z ptáků byli také letargičtí a nereagovali na přijíždějící auta, takže je smrt dostihla pod jejich koly. 

"Na trávníku golfového hřiště seděly vlaštovky - ukázkový příklad vzdušného hmyzožravce, který jinak po zemi nechodí - a nechaly lidi, aby se k ním přiblížili," popisuje Desmondová. 

Nezodpovězené otázky 

Ačkoli důvod hromadného úhynu zvířat zatím není znám, za jednu z možných příčin biologové označují mohutné lesní požáry v Kalifornii a dalších státech západního pobřeží USA. Právě ty totiž mohly ptáky donutit k předčasné migraci. 

"Ptáci, kteří migrovali dříve, než je běžné, nemusí mít dostatečné zásoby tuku na to, aby přežili. Někteří z nich možná ani neměli energii nezbytnou k tomu, aby vůbec začali migrovat, takže uhynuli přímo na místě," domnívá se Desmondová. Ta upozornila i na to, že někteří ptáci kvůli požárům změnili dráhy letu, jiní ale vdechovali kouř a nejspíše si trvale poškodili plíce. 

Jenže ani požáry nevysvětlují všechna úmrtí. "K prvním úmrtím docházalo již v srpnu, takže musí docházet ještě k něčemu jinému. Zatím nevíme, o co jde, ale už jen toto zjištění samo o sobě je znepokojivé," varovala Desmondová. 

Těla mrtvých ptáků již byla odeslána do laboratoře v Oregonu, kde budou pitvána, výsledky testů by však měly být známy až za několik týdnů.

"Je to devastující a bezpochyby v tom hrají roli klimatické změny. Od roku 1970 vymizely z USA tři miliardy ptáků a zaznamenali jsme i obrovský pokles počtů hmyzu. Podobná událost je pro tyto populace pohromou a pro nás je zničující ji sledovat," uzavřela Desmondová.