Po svržení první atomové bomby na Hirošimu zahynulo 140.000 lidí. O tři dny později následovalo svržení druhé bomby na japonské město Nagasaki, což si vyžádalo další desítky tisíc obětí. Útoky přiměly Japonsko ke kapitulaci ve druhé světové válce.

Van Kirk byl navigátorem v letounu Enola Gay, který nesl bombu Little Boy a jmenoval se po pilotově matce. Van Kirkovi bylo tehdy 24 let.

V rozhovoru s agenturou AP v roce 2005 řekl, že zkušenosti z druhé světové války mu ukázaly, že válečné konflikty a atomové bomby nic neřeší a že by si přál, aby byly zbraně zrušeny.