Měl to být závěr obyčejné služební cesty. Tři pracovníci developerské společnosti z Atlanty si v Burlingtonu, největším městě státu Vermont, prohlédli místo, kde by mohli připravit svůj další projekt, a 27. ledna 1971 navečer sedli do firemního letadla. Měli namířeno do Providence ve státě Rhode Island. Krátce po startu s nimi ale dispečeři ztratili spojení a pět mužů na palubě ani letadlo od té doby nikdo neviděl, připomněla 53 let starý počátek záhady bostonská pobočka televize NBC.

Pokusů najít letadlo bylo nakonec nejméně sedmnáct. Jeden z posledních přišel před deseti lety, připomněla televize CBS News. Úřady tehdy po zmizení malajského letu MH370 chtěly zkusit, zda nové technologie nepomohou uzavřít i záhadu stroje ztraceného nad Champlainovým jezerem mezi státy Vermont a New York. Pokus skončil opět bez výsledku, ale právě tehdy se o případ začal zajímat Garry Kozak, který se padesát let specializuje na pátrání po potopených lodích a letadlech, připomněla agentura AP.

Kozak prostudoval data ze sonarového mapování 194 kilometrů dlouhého a až dvacet kilometrů širokého jezera s hloubkou sahající i ke 130 metrům. Našel několik anomálií na dně, které v roce 2022 začal zkoumat. Nejprve ani on neměl úspěch. Jedna anomálie ho přivedla na stopu vraku, ale ukázalo se, že jde o jiný stroj.

Důvodem vleklého pátrání je podle něj zejména to, že letadla se po pádu zpravidla roztříští na malé kousky. „Tryskáč v jezeře proto vypadá spíš jako hromada kamení. Proto ho většina lidí na sonaru přehlédne. Řekne si, že je to zase jenom nějaká geologie a hledají dál,“ vysvětlil Kozak vermontské televizi WCAX3.

Klíčový důkaz

Nakonec pátrač v sonarových datech našel další anomálii. Nacházela se u ostrova Juniper, asi dva kilometry od posledního výběžku pevniny, šedesát metrů pod hladinou jezera a především u místa posledního kontaktu dispečerů se zmizelým letadlem. Záběry pořízené dálkově ovládaným podvodním plavidlem potvrdily, že i barvy odpovídají zakázkové úpravě pohřešovaného Jet Commanderu.

| Video: Youtube

„Při pohledu na všechny tyto důkazy jsme si na 99 procent jistí, že jsme letadlo našli. Věřím, že rodinám obětí nález umožní tragédii pro sebe uzavřít, a doufám, že jim poskytne odpovědi na spoustu jejich otázek,“ řekl v pondělí pro CBS Kozak. Nález ještě ověří vyšetřovatelé Národního úřadu pro dopravní bezpečnost, kteří už se jím zabývají.

Blízcí obětí vyjádřili vděk a úlevu, oživení případu také otevřelo staré rány a nové otázky. „Nález po tolika letech mi přináší pocit klidu, ale také velký smutek. Víme, co se stalo, viděli jsme pár fotek. Teď se s tím horko těžko snažíme nějak vyrovnat,“ řekla AP neteř pilota George Nikity Barbora Nikitsová.

| Video: Youtube

Letecká neštěstí i pátrání po ztracených strojích přinášejí mnoho pozoruhodných příběhů. Letos například uplynulo dvacet let od nálezu letadla, ve kterém zahynul v roce 1944 spisovatel Antoine Saint-Exupéry. V paměti ostatně zůstávají i další slavné oběti leteckých neštěstí ze stejného roku. Právě před rokem vzbudily úžas čtyři děti v Kolumbii, které přežily po nehodě malého letadla čtyřicet dní v amazonském pralese. A v lednu před patnácti lety se do historie zapsal pilot Chesley Sullenberger nouzovým přistáním bez motorů na řece Hudson v New Yorku.